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Verwenden, Benutzen, Gebrauchen

A Closer-Look

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Benutzen, gebrauchen, verwenden – If you would look up these verbs in the dictionnary, then you would find out that their main definition is 'to use'. So, does that mean that one can use these verbs interchangeably? Not so! That is to say, you would be understood either way, but the slight nuances are really geared for different purposes.

  1. Benutzen: (Etwas acc. benutzen) This verb's sense of 'to use' is more of a physical nature, i.e. to use something, such as a pair of scissors, an eraser and so on.

    Willst du meine Haarbürste benutzen? / Do you want to use my hairbrush?
    Du musst den Helm benutzen, wenn du radeln willst./ You have to wear the helmet, if you are going to cycle.

    Note: A variant spelling and pronunciation of benutzen is benützen, particularly in southern Germany and Austria.


  2. Gebrauchen: (Etwas acc. gebrauchen)
    The underlying meaning of this verb is more along the lines of "to be of use/useful" and is commonly expressed as gebrauchen können.

    Glaubst du, du könntest diese Jacke gebrauchen? / Do you think you could use this jacket?

    Some expressions with gebrauchen:

    Sie ist nicht zu gebrauchen / She is useless.
    Sich zu etwas gebrauchen lassen/ To be useful for something.

    Note: Don't confuse gebrauchen with brauchen -> to need.

  3. Verwenden: With this verb, there are several meanings.

    • 'To employ/use' something for a specific purpose.

      Zum Kochen, verwende ich immer Gewürze/ I always use spices when I cook.

    • 'To spend/invest' time or an effort for something.

      Ich habe zu viel Zeit darauf verwendet./ I've spent too much time on that.
      Er hat viel Mühe und Fleiß auf dieses Projekt verwendet./ He toiled and laboured a lot on this project.

    • 'To intercede for somebody' , but here the reflexive pronoun sich is added -> sich verwenden (sich für jemanden/etwas verwenden).

      Der Vater verwendete sich bei dem Direktor für seinen Sohn./ The father interceded on behalf of his son with the principal.

So, in a nutshell:

You can...
Eine Straßenbahn benutzen (To use a streetcar.)

But can't....
Eine Straßenbahn gebrauchen

You can....
Einen Kugelschreiber benutzen (To use a pen.)

AND

Einen Kugelschreiber gebrauchen

You can't...
Ein Blatt Papier verwenden

You can....
Ein Blatt Papier verwenden um etwas auszuschneiden (To cut something out of a piece of paper.)

You can....
Kann ich diesen Stoff noch verwenden? (Can I still use this material?)
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